STEPHEN HAWKING: CONTRA LA MUERTE

No obstante el aura de banalidad y exclusión positiva que suele acompañar a personalidades como la del físico británico Stephen Hawking, no cabe dudas de que su mayor proeza ha sido la de vivir, ser y sentirse útil a la Humanidad. Sus 75 años son “un regalo”, no sólo para él, sino para la Ciencia –que prueba en su caso hasta dónde puede llegar, y no lo hace por la desigualdad imperante— y para la cultura universal, que es mucho más que literatura y bellas artes. Por múltiples razones que no vienen al caso, yo también los festejo. (OG)

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(EFE, 7 de enero de 2017).- El físico británico Stephen Hawking, quizás el científico más famoso del mundo, cumple 75 años en plena madurez intelectual y en la cúspide de la fama, con un loable historial de influyentes teorías, libros superventas, decenas de premios y hasta una película.

Desafiando todos los pronósticos, Hawking, nacido el 8 de enero de 1942 en la ciudad inglesa de Oxford, ha sobrevivido además a una destructiva enfermedad cuyos afectados suelen tener una expectativa de vida de entre dos y cinco años.

En 1963, a los 21 años, se le diagnosticó con esclerosis lateral amiotrófica (ELA), una dolencia degenerativa que le ha postrado en una silla de ruedas y le obliga a comunicarse mediante una computadora que maneja con los músculos faciales.

No se tienen detalles de cómo celebrará su aniversario, pero en el pasado ha dicho que, como siempre esperó “una muerte temprana”, para él la vida es un regalo y “el tiempo es muy valioso”.

“Hay tanto que quiero hacer. Odio malgastarlo”, declaró hace una década.

Es posible que comparta este simbólico cumpleaños con su primera familia, a la que volvió a acercarse después de divorciarse en 2006 de su segunda esposa y antigua enfermera Elaine Mason, por la que dejó a su primera mujer, Jane Wilde, en 1990.

La relación con Jane, con quien estuvo casado entre 1965 y 1995 y tiene tres hijos, Robert, Lucy y Timothy, y varios nietos, centra el argumento de la película de 2014 “The Theory of Everything”, protagonizada por Eddie Redmayne y Felicity Jones.

El filme, que convirtió al científico en una superestrella global y valió a Redmayne un Oscar, un Bafta y un Globo de Oro, se basa en la biografía “Travelling to Infinity: My Life with Stephen” que publicó su primera esposa en 2007.

Pese a los obstáculos que plantea su enfermedad, por la que ha estado a punto de morir varias veces, Hawking nunca ha dejado la investigación y mantiene su labor de divulgación científica.

Doctor por la Universidad de Cambridge, donde entre 1979 y 2009 ocupó la misma cátedra de matemáticas que fue de Isaac Newton, es conocido por sus rompedoras teorías, en particular la de la “radiación Hawking”, relativa a los agujeros negros.

Aunque no ha podido demostrarlo empíricamente, el mundo de la ciencia está en su mayoría convencido de que los agujeros negros efectivamente emiten esa radiación, que lentamente causa su evaporación.

Su teoría sobre la formación del universo, y el consiguiente inicio del tiempo, con el Big Bang hace 15.000 millones de años a partir de un evento “singular” que rompió las leyes de la física, le ha valido también multitud de seguidores, pero no así el premio Nobel, que le elude por la falta de pruebas concluyentes.

En todo caso, el científico inglés, que rompió récords de ventas con su libro de 1988 “A Brief History of Time”, acumula multitud de condecoraciones y galardones, entre ellos el Premio Príncipe de Asturias (1998) y el Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento (2015).

Además de respetado investigador, Hawking, que es miembro fundador del Centro de Cosmología Teórica de la Universidad de Cambridge, participa a menudo en actos de divulgación científica y opina frecuentemente sobre asuntos de actualidad -como el “brexit” o salida del Reino Unido de la Unión Europea (UE), al que se opuso en el referéndum británico del pasado 23 de junio.

Como miembro de la Pontificia Academia de las Ciencias -aunque es ateo-, el pasado noviembre dijo en el Vaticano que preguntarse sobre “qué había antes del Big Bang” carece de sentido, pues “es como cuestionarse qué hay más al sur del Polo Sur”.

En el pasado ha afirmado que la ciencia convierte a Dios en “innecesario”, pues “las leyes de la física pueden explicar el universo sin la necesidad de un creador”.

Entre otras proezas, Hawking apareció en 1993 en la serie televisiva de ciencia ficción “Star Trek”, en 2007 hizo un vuelo en gravedad cero con la NASA y el pasado abril demostró su popularidad mundial al captar más de dos millones de seguidores a las pocas horas de activar una cuenta en Weibo, el Twitter chino.

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LA NUEVA TECNOLOGÍA QUE PERMITE HABLAR Y ESCRIBIR A STEPHEN HAWKING

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Es uno de los científicos más brillantes y conocidos del planeta. Ha logrado escribir libros, y dar conferencias, a pesar de estar casi totalmente paralizado por una enfermedad.

Y todo gracias a la tecnología.

Pero la máquina que permitía a Stephen Hawking ser quien es, no se había actualizado, ni mejorado, en las últimas dos décadas.

Tras tres años de trabajo diario junto a Hawking, la empresa Intel desarrolló un nuevo software (llamado ACAT) que le permite hablar y escribir el doble de rápido que antes.

“Mi viejo sistema tiene más de 20 años y se me hacía muy difícil seguir comunicándome efectivamente y hacer las cosas que amo cada día”, dijo el profesor cuando se presentó el software, en enero pasado.

“Ahora puedo dar clase, escribir artículos y libros y hablar mucho más rápido. Este nuevo sistema me cambia la vida”, dijo Hawking, de 73 años.

Intel publicó ahora online el programa para que todo el mundo pueda usarlo.

¿PERO CÓMO FUNCIONA? ¿Y CÓMO SE DESARROLLÓ?

Un equipo multidisciplinar de investigadores trabajó junto a Hawking durante tres años.

Los expertos se centraron en modernizar la interfaz de usuario que ya utilizaba el científico sin cambiarla completamente.

El sistema funcionaba con un sensor en la mejilla que detecta los pequeños movimientos de Hawking y los transfiere a un interruptor colocado en sus gafas.

Los movimientos de Hawking se traducen en movimientos del cursor, con los que el científico va eligiendo caracteres en la computadora.

Así puede construir palabras, cambiar de pantalla, etcétera.

MEJORAS

Intel mantuvo esta característica y se centró en hacer la interfaz de usuario más contextual, es decir, más adaptada a las necesidades del científico.

Por ejemplo, para navegar por internet antes Hawking tenía que salir de su ventana de texto, utilizar un puntero de ratón para abrir el navegador, ir a la barra de herramientas, cerrar el puntero del ratón y volver a abrir la herramienta de texto.

“Una interfaz de usuario estándar depende mucho del uso del ratón, y para alguien como Stephen, esto se convierte en un proceso muy difícil”, le dijo Lama Nachman, ingeniera y líder del proyecto, a la web especializada en tecnología Gizmodo.

“Una tarea tan simple como abrir un documento le podía llevar tres minutos”, explicó.

Con el nuevo sistema, la tarea se puede automatizar y hacer a través de un nuevo menú basado en las necesidades de Hawking.

Una de las cosas que vieron los técnicos es que con el viejo sistema Hawking necesitaba la ayuda de otra persona para incluir un archivo adjunto en un correo. En el nuevo sistema, ya no.

Además, Intel trabajó con una empresa de tecnología del lenguaje para mejorar la capacidad que tiene el sistema de aprender sobre Hawking, para poder predecir cuáles son los caracteres que va a necesitar.

Así que, en realidad, el científico solo tiene que teclear menos del 20% de los caracteres para poder construir frases completas.

VOZ

La información se envía luego a su sintetizador de lenguaje, de forma que esos caracteres se convierten en voz a través de su computadora Lenovo y el Windows de Microsoft.

Hawking puede así navegar de forma más fácil, editar, leer correos y documentos, abrir documentos nuevos y cambiar de una tarea a otra.

Intel espera que ACAT, que funciona con Windows 7 o versiones posteriores, sea utilizado por investigadores que desarrollan nuevas interfaces para personas que sufren enfermedades como la Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA), relacionada con la patología que sufre Hawking.

El equipo de Intel ya ha experimentado con otros tipos de sensores que podrían ayudar a otros pacientes.

“También tenemos un sensor para pacientes que pueden usar un dedo, pero poco más, y un sistema con botones para alguien que puede apretar un botón”, dijo Nachman.

Intel publicó el programa y el código al completo en la página GitHub.

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LAS RESPUESTAS DE HAWKING SOBRE EL FUTURO DE LA HUMANIDAD

Stephen Hawking

Para celebrar sus 70 años, el físico y profesor Stephen Hawking respondió a una selección de preguntas enviadas por los oyentes de Radio 4 de la BBC.

Los temas iban desde los orígenes del Universo hasta las posibilidades de vida extraterrestre. También lo consultaron sobre el impacto que podría tener en la teoría de la relatividad de Einstein la confirmación de que los neutrinos viajan más rápido que la luz.

Parece claro que el profesor Hawking cree que tendremos que colonizar el espacio si queremos evitar la catástrofe, pero es optimista sobre las perspectivas de establecer colonias autosuficientes en Marte y cree que la especie humana eventualmente se extenderá más allá de los confines más lejanos del universo.

Encontrar vida inteligente en otra parte del universo, explicó, sería el descubrimiento científico más grande de la historia, pero no es optimista sobre las consecuencias que pueda tener ese encuentro.

ORÍGENES DEL UNIVERSO

1. ¿Hubo un “tiempo” en el que había “nada”? – Roland, Lagos, Nigeria

El origen del Universo puede ser explicado por las leyes de la física, sin ninguna necesidad de milagros o intervención divina.

Estas leyes indican que el Universo fue espontáneamente creado de la nada en un estado de rápida expansión.

A esto se lo llama inflación porque es como cuando los precios suben en los comercios a un ritmo siempre creciente.

El tiempo es definido sólo con el Universo, por eso no tiene sentido hablar de tiempo antes del comienzo del Universo, sería como preguntar por un punto ubicado al sur del Polo Sur.

¿MÁS RÁPIDO QUE LA LUZ?

2. ¿Cuál será el impacto en la teoría de la relatividad de Einstein si se confirma que los neutrinos son capaces de viajar más rápido que la velocidad de la luz? – David Pointon, Maidstone, Inglaterra

La teoría de la relatividad de Einstein predice que nada puede viajar más rápido que la luz.

En consecuencia si el experimento Ópera es correcto y los neutrinos realmente viajan más rápido que la luz, entonces la teoría de la relatividad está equivocada.

Sin embargo, no creo en los resultados de Ópera, porque ellos discrepan con la detección de neutrinos de la supernova SN1987A.

¿UNIVERSO MÚLTIPLE?

3. Algunas personas sostienen la hipótesis de que lo que llamamos Universo puede que sea uno de muchos universos. ¿Hay alguna forma concebible en la que podamos alguna vez detectar y estudiar otros universos en caso de que sí existan? ¿Es eso posible? – Tobby North, Essex, Reino Unido

Nosotros apostamos por la teoría M [una extensión de la teoría de cuerdas].

Una de las predicciones de la teoría M es que hay muchos universos diferentes, con valores diferentes para las constantes físicas.

Esto podría explicar por qué las constantes físicas que medimos parecen estar afinadas de acuerdo a los valores necesarios para que exista la vida.

No es sorpresa que observemos las constantes físicas bien afinadas.

Si no lo estuvieran, no estaríamos aquí para observarlas.

Una forma de verificar esto sería buscar características en la radiación de fondo de microondas que indicasen la colisión de otro universo con el nuestro en un pasado lejano.

COLONIZANDO EL ESPACIO

4. ¿Cree que la especie humana sobrevivirá a todos los potenciales desastres y eventualmente colonizará las estrellas? – Matt Dotchon, Cardiff, Reino Unido

Es posible que la especie humana se extinga, pero no es inevitable.

Pienso que es casi seguro que un desastre tal como una guerra nuclear o el calentamiento global pueda ocurrir en la Tierra dentro de unos mil años.

Es esencial que colonicemos el espacio.

Creo que eventualmente estableceremos colonias autosuficientes en Marte y en otros cuerpos del sistema solar a pesar de que probablemente no lo hagamos en los próximos 100 años.

Soy optimista de que el progreso en la ciencia y la tecnología eventualmente le permitirá a los seres humanos desparramarse más allá del sistema solar y más allá de los confines del Universo.

CONTACTO EXTRATERRESTRE

5. ¿Qué impacto cree que tendrá en la humanidad si Kepler 22-b (un planeta similar a la Tierra encontrado por la Nasa con el Telescopio Espacial Kepler) realmente tiene vida? CazCarpSnail vía Twitter

El descubrimiento de vida inteligente en el universo sería el mayor descubrimiento científico.

Pero sería muy riesgoso intentar comunicarse con una civilización extraterrestre.

Si los extraterrestres decidieran visitarnos, las consecuencias podrían ser similares a cuando los europeos llegaron a América.

No resultó bien para los americanos nativos.

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